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Il principe playboy

di KATE HEWITT

Ella Jamison farebbe quasi qualsiasi cosa per il suo lavoro. Dopo che il suo capo, l’architetto Chase Bryant, l’ha salvata in una situazione umiliante, Ella cerca di sdebitarsi in tutti i modi. Ora, però, il capo le chiede di scortare in giro per New York City il principe Playboy. Lei detesta gli uomini arroganti e presuntuosi come Philippe Montvidant. Ma il lavoro viene prima di ogni altra cosa, e il lavoro ha bisogno di lei.
* * *
 Philippe sa tutto riguardo i doveri. La sua fama di playboy ha portato al suo piccolo paese la pubblicità di cui ha bisogno. Purtroppo la stampa e le persone come Ella vedono solo i titoli altisonanti, e non si sforzano di conoscere l’uomo vero. Ma per qualche ragione Philippe desidera disperatamente che Ella sappia chi è davvero. Ma se riuscisse a farle aprire gli occhi, a lei piacerebbe quello che vedrebbe?

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Ella fece una smorfia al proprio riflesso. Il semplice abito nero da cocktail era elegante, ma non poté fare a meno di chiedersi se poteva far pensare che volesse impressionare il principe, il che naturalmente non era quello che intendeva fare.

Lui si era rivelato sorprendentemente conciliante dinanzi al cambiamento di programma. «Il signor Bryant è un uomo molto impegnato» aveva commentato con una nota scherzosa nella voce, e a Ella erano venuti i brividi.

«Temo che si tratti di un’emergenza» aveva risposto, sebbene non avesse idea di cosa trattenesse Chase dall’intrattenere il suo cliente. Quell’improvvisa assenza non era davvero nel suo carattere, e lei cominciava a preoccuparsi.

«In ogni caso, non vedo l’ora di cenare con lei» aveva concluso Philippe, ed Ella aveva fatto un pallido sorriso. Non poteva dire lo stesso, anche se, in verità, il problema era che invece poteva.

Non desiderava che il principe Philippe le piacesse, ma fino a quel momento lui non era come si era aspettata. Sotto quella maschera di fascino arrogante sembrava sorprendentemente alla mano, a volte persino stravagante. Qual era la sua vera personalità? Conosceva uomini che potevano mostrare due facce contemporaneamente, e lei aveva già dimostrato di non essere in grado di capire quale fosse quella vera.

Si scostò dallo specchio e si avviò verso il ristorante del Mandarin, in Columbus Circle. Era una breve camminata dal suo appartamento, e la notte dei primi di dicembre era luminosa e fredda.

Il principe la aspettava all’ingresso del ristorante al trentacinquesimo piano dell’hotel, che godeva di una vista a trecentosessanta gradi sulla città.

«Principe Philippe.» Si fermò davanti a lui, che le sorrise.

«Philippe, per favore. Non mi piacciono le formalità.»

Stava flirtando? Pensava di no, eppure in qualche modo pareva di sì. Era troppo mellifluo, il che la rendeva sospettosa e fredda allo stesso tempo.

Annuì, mentre il maître li conduceva al tavolo migliore della sala, un’alcova privata con comode poltrone e una fantastica vista su Central Park ormai avvolto nell’oscurità. Ella si tenne occupata con il menu, non sapendo esattamente cosa fare delle proprie mani, o persino del proprio viso. Cercava di apparire freddamente professionale, ma l’atmosfera intima e romantica dell’ambiente le dava l’impressione di avere una maschera sul viso. Il suo cuore batteva decisamente troppo in fretta.

Philippe si sporse in avanti per cogliere una vista migliore della città, Columbus Circle visibile giusto oltre il parco, sfolgorante di luci al neon.

«Meraviglioso.»

«Qual è la sua prima impressione di New York?»

«Frenetica.» Tornò ad appoggiarsi all’indietro. «Devo ammettere di preferire la vita più tranquilla di Montvidant, ma come ho già detto prima, è bello visitare New York.»

«La vita più tranquilla...?» Ella udì lo scetticismo nella sua stessa voce. «Ma la sua vita è tutt’altro che tranquilla, principe...»

«Philippe.» Alzò un sopracciglio. «Non sapevo che conoscesse così bene la mia vita.»

«Non è così, infatti» ammise Ella in fretta. «Ho solo visto i giornali.»

«Ah, i giornali.» Lui annuì, gli occhi che si spostarono da lei.

Che cosa voleva dire? Che quello che riportavano i giornali non era vero? «Lei sembra avere uno stile di vita adeguato al jet set» disse cauta.

«Ovviamente.» Si strinse nelle spalle mentre prendeva il bicchiere del vino. «Sono un principe.»

Ella lo guardò incerta: aveva colto una nota scura e insondabile nel suo tono. Poi lui sollevò lo sguardo, l’espressione rischiarata, sebbene per la prima volta il suo sorriso non apparisse molto sincero.

«Basta parlare di questo, ora» concluse con leggerezza. «Ordiniamo?

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